Tipos de picos de pinzones

Tipos de picos de pinzones

Pequeño pinzón de tierra

Dos millones de años antes de que Charles Darwin y la tripulación del HMS Beagle pisaran las Islas Galápagos, un pequeño grupo de pinzones voló 600 millas desde Sudamérica para establecer su hogar en este ardiente archipiélago volcánico. Llegaron como una sola especie. Cuando el Beagle desembarcó, los pinzones habían evolucionado hasta convertirse en más de una docena de especies, distintas entre sí por su tamaño, sus vocalizaciones y, sobre todo, por la forma de su pico.

Hoy en día, los pinzones de Darwin son el ejemplo clásico de la radiación adaptativa, la evolución de grupos de plantas o animales en especies diferentes adaptadas a nichos ecológicos específicos. En las Galápagos, los pinzones evolucionaron en función de las diferentes fuentes de alimento: los picos largos y puntiagudos sirven para atrapar insectos, mientras que los picos anchos y romos funcionan mejor para romper semillas y frutos secos.

Esta diversidad de formas de pico está bien estudiada desde el punto de vista evolutivo y biológico, pero se sabe poco sobre cómo se produjeron estas formas desde el punto de vista del desarrollo, las matemáticas y la física.

“La evolución selecciona a partir de mutaciones aleatorias, pero ¿cómo dan lugar estas mutaciones aleatorias a formas específicas que pueden desempeñar funciones concretas?”, afirma L Mahadevan, catedrático Lola England de Valpine de Matemáticas Aplicadas, de Biología Organísmica y Evolutiva y de Física, y autor principal del estudio. “Las investigaciones anteriores se han centrado por separado en los parámetros evolutivos de la forma del pico y en su función mecánica, pero nosotros hemos aportado nuevas perspectivas para analizar la forma del pico a múltiples niveles combinando la geometría y la dinámica”.

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Gran pinzón de tierra

Los pinzones de las Galápagos son un ejemplo clásico de radiación adaptativa. Su ancestro común llegó a las islas hace unos pocos millones de años. Desde entonces, una única especie ha evolucionado hasta convertirse en otras adaptadas a llenar diferentes estilos de vida.

Darwin no reconoció la importancia de estas aves cuando las encontró por primera vez, ya que no se dio cuenta de lo estrechamente relacionadas que estaban entre sí. Más tarde, escribió: “Al ver esta gradación y diversidad de estructura en un pequeño grupo de aves íntimamente relacionadas, uno podría realmente imaginar que de una escasez original de aves en este archipiélago, una especie había sido tomada y modificada para diferentes fines”. (Journals of Researches, 2ª edición, 1845)

Las aves difieren en el plumaje y el tamaño del cuerpo, pero las diferencias más evidentes entre las aves son el tamaño y la forma de sus picos, que dependen de sus preferencias y especializaciones alimentarias. El pico más fino es el del pinzón verde, que lo utiliza para buscar insectos. El pico macizo y robusto del gran pinzón de tierra le permite triturar semillas grandes y duras.  El pico largo y puntiagudo del pinzón de cactus común le ayuda a extraer las semillas de los frutos de los cactus.

Pinzón vegetariano

Los pinzones de las Galápagos son un ejemplo clásico de radiación adaptativa. Su ancestro común llegó a las islas hace unos pocos millones de años. Desde entonces, una única especie ha evolucionado hasta convertirse en otras adaptadas a llenar diferentes estilos de vida.

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Darwin no reconoció la importancia de estas aves cuando las encontró por primera vez, ya que no se dio cuenta de lo estrechamente relacionadas que estaban entre sí. Más tarde, escribió: “Al ver esta gradación y diversidad de estructura en un pequeño grupo de aves íntimamente relacionadas, uno podría realmente imaginar que de una escasez original de aves en este archipiélago, una especie había sido tomada y modificada para diferentes fines”. (Journals of Researches, 2ª edición, 1845)

Las aves difieren en el plumaje y el tamaño del cuerpo, pero las diferencias más evidentes entre las aves son el tamaño y la forma de sus picos, que dependen de sus preferencias y especializaciones alimentarias. El pico más fino es el del pinzón verde, que lo utiliza para buscar insectos. El pico macizo y robusto del gran pinzón de tierra le permite triturar semillas grandes y duras.  El pico largo y puntiagudo del pinzón de cactus común le ayuda a extraer las semillas de los frutos de los cactus.

Picos de pinzones de Darwin

Peter y Rosemary Grant pasaron años observando, marcando y midiendo a los pinzones de las Galápagos y su entorno. Durante ese tiempo documentaron los cambios ambientales y cómo estos cambios favorecían a ciertos individuos dentro de la población. Esos individuos sobrevivieron y transmitieron sus características a la siguiente generación, ilustrando la selección natural en acción.

Pocas personas tienen la tenacidad de los ecologistas Peter y Rosemary Grant, dispuestos a pasar parte de cada año desde 1973 en una tienda de campaña en una diminuta y árida isla volcánica de las Galápagos. Menos aún tendrían la paciencia de capturar, pesar, medir e identificar cientos de pequeñas aves y registrar su dieta de semillas.

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Pero para los becarios, la recompensa ha sido grande: Han hecho nada más y nada menos que presenciar el desarrollo de la teoría de la evolución de Darwin ante sus ojos. Esto habría dejado perplejo a Darwin, que creía que la selección natural operaba a lo largo de vastos períodos de tiempo y no podía ser observada.

En su laboratorio natural, la isla de 100 acres llamada Daphne Major, los Grant y sus ayudantes observaron la lucha por la supervivencia entre individuos de dos especies de pequeños pájaros llamados pinzones de Darwin. La lucha se centra principalmente en el alimento -diferentes tipos de semillas- y la disponibilidad de ese alimento se ve dramáticamente influenciada por los cambios climáticos de un año a otro.

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