Tipos de poliestireno

Plástico de poliestireno

El poliestireno es uno de los tipos de plástico más utilizados. Es un polímero fabricado a partir del monómero estireno, un hidrocarburo líquido que se fabrica comercialmente a partir del petróleo por la industria química. El poliestireno es una sustancia termoplástica, que se funde si se calienta y vuelve a ser sólida cuando se enfría.

El poliestireno rígido tiene muchas aplicaciones, como los cubiertos desechables, las cajas de CD, las carcasas de vídeos/casetes, los componentes de los juguetes de plástico para modelismo y algunos envases de margarina y yogur.    La espuma de poliestireno extruido tiene buenas propiedades aislantes, por lo que es importante como material de construcción no estructural.    El XPS se vende bajo la marca Styrofoam de Dow Chemical, aunque este término se utiliza a menudo de manera informal para otros productos de poliestireno espumado.

En 1839, el boticario alemán Eduard Simon descubrió el poliestireno. Aunque Simon consiguió aislar la sustancia a partir de una resina natural, no sabía lo que había descubierto.    No fue hasta 80 años después que el químico orgánico Hermann Staudinger, se dio cuenta de que el descubrimiento de Simon, compuesto por largas cadenas de moléculas de estireno, era un polímero plástico.

Aplicaciones del poliestireno

La mayoría de las botellas de plástico se fabrican con PET (Crédito: Pixabay) Aunque desde mediados del siglo XIX se han venido desarrollando diferentes tipos de plásticos, sólo en los últimos 50 años se han destacado sus usos.

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En 1955, justo cuando los plásticos empezaban a ser cada vez más populares, la revista estadounidense LIFE publicó un artículo titulado Throwaway Living, en el que se describía un nuevo material tan increíble que se podía usar una vez y luego tirarlo.

Según la organización no gubernamental Ellen MacArthur Foundation, hasta ahora se han generado en el mundo unos 6.300 millones de toneladas de residuos plásticos y, en 2050, habrá más plástico en el océano que peces.

Pero no fue hasta 1941 cuando el plástico fue patentado en su totalidad por los químicos ingleses John Rex Whinfield y James Tennant Dickson, que eran empleados de la empresa textil de Manchester Calico Printers’ Association.

El ingeniero mecánico e inventor estadounidense Nathaniel Wyeth, que también trabajaba en DuPont, tuvo la primera idea de utilizar el PET para las bebidas embotelladas en 1967, reforzando el material, antes de recibir la patente para su uso en botellas en 1973.

Poliestireno expandido

El poliestireno (PS) es un polímero sintético de hidrocarburo aromático sintetizado por polimerización de radicales libres del monómero de estireno. Las aplicaciones del poliestireno incluyen una amplia gama de productos, desde juguetes hasta materiales de embalaje y revestimientos de frigoríficos. Debido a su versatilidad, es uno de los plásticos más utilizados. El poliestireno está disponible como plástico sólido, espuma rígida y películas de poliestireno.

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Su capacidad de termoformado y su alta resistencia al impacto lo hacen ideal para revestimientos de frigoríficos, asientos de inodoros, depósitos y productos desechables. Proporciona una excelente estética, ya que se puede pintar. También se utiliza para el envasado de alimentos, y los vasos de yogur son un buen ejemplo.

La espuma de poliestireno se fabrica añadiendo agentes de soplado. Las espumas de poliestireno tienen un 95-98% de aire y un 5-2% de PS. Las espumas de poliestireno presentan buenas propiedades de aislamiento térmico, ya que los huecos están llenos de aire. Debido a su baja conductividad térmica, las espumas de PS tienen una amplia gama de aplicaciones en la construcción y los modelos arquitectónicos. Añadiendo los aditivos adecuados, sus propiedades pueden modificarse en función de sus usos. Con la incorporación de grafito gris, se fabrican espumas de poliestireno que presentan propiedades aislantes superiores. Con buenas propiedades de amortiguación, también se aplican ampliamente en la industria del embalaje.

Cómo se fabrica el poliestireno

Las propiedades del material de poliestireno lo convierten en uno de los plásticos más fabricados y utilizados del mundo en 2011. Esto incluye el hecho principal de que la estructura del poliestireno es un termoplástico, lo que significa que se vuelve blando y flexible bajo una temperatura de unos 212° Fahrenheit (100° Celsius) sin degradar sus enlaces químicos, lo que permite que el plástico sea moldeado en muchas formas y productos útiles. Como también es un compuesto plástico naturalmente transparente derivado del petróleo, se le pueden dar muchos colores permanentes diferentes mezclando pigmentos en él cuando está en estado líquido, lo que permite utilizarlo para todo, desde bisutería hasta letras y juguetes de plástico y piezas de máquinas.

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Las propiedades del poliestireno fueron identificadas por primera vez en 1839 por un alemán llamado Eduard Simon, que lo refinó a partir de la resina natural extraída del árbol Sweetgum, o Liquidambar orientalis. Sin embargo, el plástico no se fabricó de forma generalizada hasta casi un siglo después, ya que las empresas alemanas dominaban el mercado a principios de la década de 1930 y las estadounidenses se involucraron en 1937. Dado que las propiedades del poliestireno expandido para la mayoría de los productos incluyen que el plástico es bastante rígido, es superado en todo el mundo por un plástico más blando, aunque relacionado, conocido como polietileno.

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